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un certain degré de lumières qui lui est propre: les esprits médiocres demeurent au-dessous de ce degré; les bons esprits y atteignent, les excellents le passent, si on le peut passer. Un

homme né avec des talents est naturellement porté par son 5 siècle au point de perfection où ce siècle est arrivé; l'éducation

qu'il a reçue, les exemples qu'il a devant les yeux, tout le conduit jusque-là : mais s'il va plus loin, il n'a plus rien d'étranger qui le soutienne; il ne s'appuie que sur ses propres forces, il

devient supérieur aux secours dont il s'est servi. Ainsi, deux 10 auteurs, dont l'un surpasse extrêmement l'autre par la beauté de

ses ouvrages, sont néanmoins égaux en mérite, s'ils se sont également élevés chacun au-dessus de son siècle. Il est vrai que l'un a été bien plus haut que l'autre; mais ce n'est pas qu'il

ait eu plus de force, c'est seulement qu'il a pris son vol d'un 15 lieu plus élevé. Par la même raison, de deux auteurs dont les

ouvrages sont d'une égale beauté, l'un peut être un homme fort médiocre, et l'autre un génie sublime.

Pour juger de la beauté d'un ouvrage, il suffit donc de le considérer en lui-même; mais pour juger du mérite de l'auteur, 20 il faut le comparer à son siècle. Les premières pièces de Cor

neille, comme nous avons déjà dit, ne sont pas belles; mais tout autre qu'un génie extraordinaire ne les eût pas faites. lite est divine, si vous la lisez après les pièces de Hardy, qui

l'ont immédiatement précédée. Le théâtre y est sans compa25 raison mieux entendu, le dialogue mieux tourné, les mouvements

mieux conduits, les scènes plus agréables surtout; et c'est ce que Hardy n'avait jamais attrapé: il y règne un air assez noble, et la conversation des honnêtes gens n'y est pas mal représen

tée. Jusque-là on n'avait guère connu que le comique le plus 30 bas, ou un tragique assez plat; on fut étonné d'entendre une nouvelle langue.

Le jugement que l'on porta de Mélite fut que cette pièce était trop simple, et avait trop peu d'événements. Corneille,

piqué de cette critique, fit Clitandre, et y sema les incidents et 35 les aventures avec une très-vicieuse profusion, plus pour cen

surer le goût du public que pour s'y accommoder. Il paraît qu'après cela il lui fut permis de revenir à son naturel. La Galerie du Palais, la Veuve, la Suivante, la Place Royale, sont plus raisonnables.

Nous voici dans le temps où le théâtre devint florissant par la faveur du cardinal de Richelieu. Les princes et les ministres n'ont qu'à commander qu'il se forme des poëtes, des peintres, 5 tout ce qu'ils voudront, et il s'en forme. Il y a une infinité de génies de différentes espèces qui n'attendent pour se déclarer que leurs ordres, ou plutôt leurs grâces. La nature est toujours prête à servir leurs goûts.

On recommença alors à étudier le théâtre des anciens, et à 10 soupçonner qu'il pouvait avoir des règles. Celle des vingtquatre heures fut une des premières dont on s'avisa: mais on n'en faisait pas encore trop grand cas, témoin la manière dont Corneille lui-même en parle dans la préface de Clitandre, imprimée en 1632. “Que si j'ai renfermé cette pièce, dit-il, dans 15 “la règle d'un jour, ce n'est pas que je me repente de n'y avoir “point mis Mélite, ou que je me sois résolu à m'y attacher doré“navant. Aujourd'hui quelques-uns adorent cette règle, beaucoup la méprisent; pour moi, j'ai voulu seulement montrer que si je m'en éloigne, ce n'est pas faute de la connaître."

Ne nous imaginons pas que le vrai soit victorieux dès qu'il se montre; il l'est à la fin, mais il lui faut du temps pour soumettre les esprits. Les règles du poëme dramatique, inconnues d'abord ou méprisées, quelque temps après combattues, ensuite reçues à demi, et sous des conditions, demeurent enfin inaî- 25 tresses du théâtre. Mais l'époque de l'établissement de leur empire n'est proprement qu'au temps de Cinna.

Une des plus grandes obligations que l'on ait à Corneille est d'avoir purifié le théâtre. Il fut d'abord entraîné par l'usage établi, mais il y résista aussitôt après; et depuis Clitandre, sa 30 seconde pièce, on ne trouve plus rien de licencieux dans ses ouvrages.

Corneille, après avoir fait un essai de ses forces dans ses six premières pièces, où il s'éleva déjà au-dessus de son siècle, prit tout à coup l'essor dans Médée, et monta jusqu'au tragique le 35 plus sublime. A la vérité il fut secouru par Sénèque; mais il ne laissa pas de faire voir ce qu'il pouvait par lui-même.

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Ensuite il retomba dans la comédie: et si j'ose dire ce que j'en pense, la chute fut grande. L'Illusion comique, dont je parle ici, est une pièce irrégulière et bizarre et qui n'excuse

point, par ses agréments, sa bizarrerie et son irrégularité. Il y 5 domine un personnage de capitan, qui abat d'un souffle le grand

Sophi de Perse et le grand Mogol, et qui une fois en sa vie avait empêché le soleil de se lever à son heure prescrite, parce qu'on ne trouvait point l'Aurore. Ces caractères ont été autre

fois fort à la mode : mais qui représentaient-ils? à qui en vou10 lait-on ? Est-ce qu'il faut outrer nos folies jusqu'à ce point-là

pour les rendre plaisantes ? En vérité, ce serait nous faire trop d'honneur.

Après l’Illusion comique, Corneille se releva plus grand et plus fort que jamais, et fit le Cid. Jamais pièce de théâtre 15 n'eut un si grand succès. Je me souviens d'avoir vu en ma vie

un homme de guerre et un mathématicien qui, de toutes les comédies du monde, ne connaissaient que le Cid. L'horrible barbarie où ils vivaient n'avait pu empêcher le nom du Cid d'aller jusqu'à eux.

Corneille avait dans son cabinet cette 20 pièce traduite en toutes les langues de l'Europe, hors l’Esclavone

et la Turque : elle était en Allemand, en Anglais, en Flamand; et par une exactitude Flamande, on l'avait rendue vers pour vers. Elle était en Italien, et ce qui est plus étonnant, en Espagnol:

les Espagnols avaient bien voulu copier eux-mêmes une pièce 25 dont l'original leur appartenait. M. Pellisson, dans son His

toire de l'Académie, dit qu'en plusieurs provinces de France il était passé en proverbe de dire: Cela est beau comme le Cid. Si ce proverbe a péri, il faut s'en prendre aux auteurs qui ne le goûtaient pas, et à la cour, où c'eût été très-mal parler que de s'en servir sous le ministère du cardinal de Richelieu.

Ce grand homme avait la plus vaste ambition qui ait jamais été. La gloire de gouverner la France presque absolument, d'abaisser la redoutable maison d'Autriche, de remuer toute

l'Europe à son gré, ne lui suffisait point; il y voulait joindre 35 encore celle de faire des comédies. Quand le Cid parut, il en

fut aussi alarmé que s'il avait vu les Espagnols devant Paris. Il souleva les auteurs contre cet ouvrage, ce qui ne dut pas être

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fort difficile, et il se mit à leur tête. .Scudéri publia ses Observations sur le Cid, adressées à l'Académie Française, qu'il en faisait juge, et que le cardinal, son fondateur, sollicitait puissamment contre la pièce accusée. Mais afin que l'Académie pût juger, ses statuts voulaient que l'autre partie, c'est-à-dire 5 Corneille, y consentît. On tira donc de lui une espèce de consentement, qu'il ne donna qu'à la crainte de déplaire au cardinal, et qu'il donna pourtant avec assez de fierté. Le moyen de ne pas ménager un pareil ministre, et qui était son bienfaiteur? car il récompensait comme ministre ce même mérite 10 dont il était jaloux comme poëte; et il semble que cette grande âme ne pouvait pas avoir des faiblesses qu'elle ne réparât en même temps par quelque chose de noble.

L'Académie Française donna ses sentiments sur le Cid, et cet ouvrage fut digne de la grande réputation de cette compagnie 15 naissante. Elle sut conserver tous les égards qu'elle devait et à la passion du cardinal et à l'estime prodigieuse que le public avait conçue du Cid. Elle satisfit le cardinal en reprenant exactement tous les défauts de cette pièce, et le public en les reprenant avec modération, et même souvent avec des 20 louanges.

Quand Corneille eut une fois pour ainsi dire atteint jusqu'au Cid, il s'éleva encore dans les Horaces; enfin il alla jusqu'à Cinna et à Polyeucte, au-dessus desquels il n'y a rien.

Ces pièces-là étaient d'une espèce inconnue, et l'on vit un 25 nouveau théâtre. Alors Corneille, par l'étude d'Aristote et d'Horace, par son expérience, par ses réflexions, et plus encore par son génie, trouva les sources du beau, qu'il a depuis ouvertes à tout le monde dans les discours qui sont à la tête de ses comédies. De là vient qu'il est regardé comme le père du 30 théâtre Français. Il lui a donné le premier une forme raisonnable; il l'a porté à son plus haut point de perfection, et a laissé son secret à qui s'en pourra servir.

Avant que l'on jouât Polyeucte, Corneille le lut à l'hôtel de Rambouillet, souverain tribunal des affaires d'esprit en temps-là. La pièce y fut applaudie autant que le demandaient la bienséance et la grande réputation que l'auteur avait déjà.

ce 35

Mais, quelques jours après, Voiture vint trouver Corneille, et prit des tours fort délicats pour lui dire que Polyeucte n'avait pas réussi comme il pensait; que surtout le Christianisme avait

extrêmement déplu. Corneille, alarmé, voulut retirer la pièce 5 d'entre les mains des comédiens qui l'apprenaient; mais enfin

il la leur laissa sur la parole d'un d'entre eux qui n'y jouait point, parce qu'il était trop mauvais acteur. Etait-ce donc à ce comédien à juger mieux que tout l'hôtel de Rambouillet?

Pompée suivit Polyeucte. Ensuite vint le Menteur, pièce 10 comique, et presque entièrement prise de l'Espagnol, selon la coutume de ce temps-là.

Quoique le Menteur soit très-agréable, et qu'on l'applaudisse encore aujourd'hui sur le théâtre, j'avoue que la comédie

n'était point encore arrivée à sa perfection. Ce qui dominait 15 dans les pièces c'était l'intrigue et les incidents, erreurs de nom,

déguisements, lettres interceptées, aventures nocturnes; et c'est pourquoi on prenait presque tous les sujets chez les Espagnols, qui triomphent sur ces matières. Ces pièces ne laissaient pas

d'être fort plaisantes et pleines d'esprit : témoin le Menteur 20 dont nous parlons, Don Bertrand de Cigaral, le Geôlier de soi

même. Mais enfin la plus grande beauté de la comédie était inconnue; on ne songeait point aux meurs et aux caractères ; on allait chercher bien loin le ridicule dans des événements

imaginés avec beaucoup de peine, et on ne s'avisait point de 25 l'aller prendre dans le coeur humain, où est sa principale habi

tation. Molière est le premier qui l'ait été chercher là, et celui qui l'a le mieux mis en oeuvre: homme inimitable, et à qui la comédie doit autant que la tragédie à Corneille.

Comme le Menteur eut beaucoup de succès, Corneille lui 30 donna une suite, mais qui ne réussit guère. Il en découvre

lui-même la raison dans les examens qu'il a faits de ses pièces. Là il s'établit juge de ses propres ouvrages, et en parle avec un noble désintéressement, dont il tire en même temps le double

fruit, et de prévenir l'envie sur le mal qu'elle en pourrait dire, et 35 de se rendre lui-même croyable sur le bien qu'il en dit.

À la Suite du Menteur succéda Rodogune, Il a écrit quelmnę part que pour trouver la plus belle de ses pièces, il fallait

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